¿Satélites atmosféricos?

titan-aerospace satelites atmosfericosSpectrum, la revista de la IEEE, ya identificaba entre sus tecnologías a tener en cuenta durante 2014 eso que se ha venido a llamar satélites atmosféricos. La compañía que empleaba para ilustrar esta tendencia tecnológica era Titan Aerospace, y es precisamente esta empresa la que aparece ahora como objetivo de Facebook según rumores filtrados por TechCrunch.(*)

La idea no es nueva, hace quince años NASA ya probó el primer modelo de Helios, un ala volante no tripulada y totalmente eléctrica. Muchas otras instituciones, entre ellas la Universidad Politécnica de Madrid, han continuado el reto de conseguir drones o UAVs capaces de volar durante largos periodos de tiempo gracias a baterías, paneles solares y una alta eficiencia aerodinámica.

El término satélites atmosféricos no es más que un eslogan que viene empleando Titan, pero viene a ejemplificar que su objetivo es cumplir las tareas encomendadas a los satélites desde vehículos en la atmósfera.

Un satélite convencional es un sistema capaz de operar durante un periodo largo de tiempo con una cantidad de combustible “manejable” gracias a su capacidad de estar orbitando alrededor de la tierra. Al orbitar, un objeto se encuentra en una especie de situación de caída perpetua que se cierra sobre si misma formando una elipse. En condiciones perfectas este movimiento no necesitaría de ningún tipo de aporte de energía para continuar, sin embargo, el final de la vida de un satélite suele estar causado por el agotamiento del cumbustible que necesita para mantener su órbita, además de para maniobrar.

Esta situación tiene dos grandes problemas, el primero, que la órbita, al ser bastante rígida y ser necesario tener en cuenta el giro de la Tierra, provoca que un mismo satélite no pueda estar siempre suministrando cobertura a un mismo punto sobre la superficie, lo que hace necesarias constelaciones con varios satélites. El segundo es la dificultad para acceder al espacio.

El concepto de satélites atmosféricos implica volar frente a orbitar. De esta forma los instrumentos del satélite serían incluidos en un conjunto de drones que, gracias a su capacidad de aterrizar y despegar, evitan los grandes costes de un lanzamiento, a lo que se suma que los sistemas pueden ser recuperados para ser actualizados o reparados, y que no necesitan estar preparados para las exigentes condiciones del espacio. La idea principal es que estos sistemas deberían estar volando permanentemente sobre un territorio concreto. El problema original de este método es el alto coste en combustible de mantener algo volando dentro de la atmósfera y su repostaje, de ahí la idea de volar UAVs eléctricos con paneles solares.

Titan Aerospace estima dentro de sus proyectos una autonomía de cinco años, lo cual quizá sea demasiado optimista teniendo en cuenta el estado del arte actual de las baterías. El plan pasa por volar a 20.000 metros de altura, justo por encima de la regulación actual que llega hasta los 60.000 pies (~19km), sin embargo no están claras las condiciones regulatorias a las que tendría que someterse. De todos modos, una de las dificultades que estaba obteniendo la compañía a la hora de convencer a los venture capitalists era lo preliminar de su proyecto , así que habrá que esperar unos años a los 11.000 drones de Facebook.

A la larga, este sistema complementará a los satélites en sus principales funciones comerciales: las comunicaciones y las imágenes y vigilancia de la superficie. Pero, ¿qué hace Facebook comprando aviones? Su objetivo es similar al del proyecto Google Loon, que pretende proveer de internet a regiones que no tienen acceso gracias a globos. De esta forma se abre un gran nuevo mercado más allá del de los actuales imperios emergentes y que permitiría a estos dos gigantes posicionarse en uno de los puntos de mira de las TICs: África.

(*) Titan Aerospace fue finalmente adquirida por Google

Entrada publicada originalmente en Resiliencia!

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